La interesante estrategia de Carver College: perder para mejorar

Conduzca hacia el oeste por Cascade Road a través de West Atlanta, y el paisaje de repente comienza a cambiar. Los restaurantes con cadenas, estaciones de servicio y tiendas minoristas ofrecen una gran caja para pinos altos y maleza densa.

Envuelto detrás del follaje, a unas pocas décimas de milla por la carretera, hay una pequeña mancha de universidad marcada por un solo letrero que es fácil pasar por alto. La matrícula es de menos de 60 estudiantes. Los cinco edificios en el campus anteriormente albergaban una escuela primaria adventista del séptimo día.

“Conocí a un hombre que condujo por la escuela todos los días durante 20 años y nunca supo que ella estaba allí”, dijo el entrenador de baloncesto Bryan Spencer a Yahoo Sports.

Pero Carver College todavía parece ser muy conocido entre los entrenadores de baloncesto universitarios prominentes en todo Georgia y los estados vecinos.

Durante las últimas dos temporadas, Carver ha sido el oponente más buscado del baloncesto universitario para los equipos que necesitan un juego de preferencia. Los Cougars se han alineado por todo el sur en dos camionetas escolares, ofreciéndose a equipos de alto nivel con más talento y recursos y dando un fuerte golpe uno tras otro.

En los últimos 13 meses, Carver ha jugado 34 partidos contra oponentes de la División I de la NCAA y cada uno cayó en un promedio de 56,5 puntos. Esas pérdidas fueron las más feas: 105-23 en Appalachian State, 111-37 en Wofford, 111-34 en Florida International y 100-38 en Gardner Webb.

El lunes por la noche, el programa de baloncesto femenino de Carver siguió al equipo masculino y acordó un juego contra la División I Georgia Southern. Las Águilas vaciaron su banco y aún registraron a los Cougars, 133-15, la segunda victoria más grande en la historia del baloncesto femenino de la División I.

Estos puntajes notables plantean la pregunta: ¿Qué está pensando Carver? ¿Por qué un colegio bíblico tan negro históricamente intentaría superar tanto a su categoría de peso? Después de todo, Carver es miembro de la Christian College Athletic Association. Como en NCCAA, no NCAA.

La respuesta va más allá del pequeño pago que Carver recibe cada vez que se enfrenta a un oponente de la División I en la carretera. Entrenador de básquetbol masculino siempre optimista en Carver, un calendario con tales juegos es la mejor herramienta para elevar su programa poco conocido de la oscuridad a la prominencia.

La historia continua

“En cinco años, seremos uno de los mejores equipos del estado de Georgia”, dice Spencer con la convicción de quien espera hacer lo imposible. “Es una locura para todos los demás, pero realmente lo creo”.

Bryan Spencer, mediocampista, entrenador en jefe de Carver College, habla con sus jugadores antes de su partido contra Florida International la temporada pasada. (Foto AP / Gaston De Cardenas)

pensar más allá

Bryan Spencer probablemente no se hubiera entrenado en Carver si no hubiera llegado tarde a fichar a su hijo de 9 años para el baloncesto de la liga recreativa hace casi dos décadas.

Los organizadores de la serie inicialmente le dijeron a Spencer que no había espacio para su hijo. La única forma en que harían una excepción es si Spencer aceptara entrenar.

“Así es como entrené”, dijo Spencer riendo.

El hijo del primer entrenador asistente de fútbol americano negro en Syracuse y Cornell descubrió rápidamente que también estaba llamando para trabajar con niños. Spencer comenzó a entrenar baloncesto en la escuela secundaria en los suburbios de Atlanta poco después. En 2009, inició la primera de dos series de formación auxiliar en Carver.

“No podía creer lo mucho que me ayudó el entrenamiento”, dijo Spencer. “Tienes a estos niños pequeños pendientes de cada palabra que sale de tu boca. Cambio mi vida. Me hizo consciente del impacto que puedo tener en las personas. Me enamoré de él. “

Cuando Carver le ofreció su trabajo de entrenador en jefe a Spencer en 2017, no se tomó el tiempo para aceptarlo. La pérdida del equipo esquelético y el historial de Carver no disuadió a Spencer, ni la falta de dinero para operar un sitio web de baloncesto o incluso para comprar artículos de primera necesidad. Esta fue la oportunidad de Spencer de caminar junto a su padre como entrenador en jefe de la universidad, y en una institución donde, como hombre de fe, podría sentirse cómodo alabando a Dios o al menos citando las Escrituras.

El objetivo principal de Spencer como entrenador en jefe de Carver era reclutar mejores jugadores, pero también fue lo suficientemente pragmático como para darse cuenta de que no tenía suficientes recursos para ofrecer.

¿Una tradición ganadora? No. El baloncesto Carver ha tenido dificultades durante años.

¿Instalaciones de vanguardia? UH no. Muchas escuelas secundarias de Georgia tenían un mejor gimnasio.

¿Otros adornos? Decir ah. Nike y Adidas no ofrecen el último botín para los jugadores de Carver. Spencer tuvo que luchar para adaptarse a los Cougars de este año con la marca de ropa de calzado Memphis llamada Grind City Kicks.

La única ventaja de reclutamiento disponible para él era la forma en que Spencer lo veía, mejorando el estándar de oposición que Carver tuvo que superar. Como resultado, Spencer intentó fortalecer significativamente el calendario de Carver, basándose en la premisa de que los jugadores que no recibieran ofertas de la División I de la NCAA aprovecharían la oportunidad de jugar un calendario con un torneo Sun Belt, Big South o Atlantic Sun.

“Conocía la actitud de los niños”, dijo Spencer. “Todo el mundo quiere jugar a DI. Todos piensan que son lo suficientemente buenos. Si no puede permitirse esa oportunidad, lo mejor que puede hacer es jugar un horario de DI. ¿Crees que eres DI? Bueno, aquí tienes la oportunidad de demostrarlo. “

Spencer inicialmente aplicó su nueva filosofía de programación de manera conservadora, tratando de configurar juegos contra cinco a siete oponentes escalonados de la División I más bajos por temporada. En las noches favoritas de Carver, los Cougars se quedaban a 30 contra jugadores como Troy y Kennesaw State. En las peores noches de Carver, el margen del globo fue de 139-51 en Georgia Southern o de 118-44 en Nicholls State.

El enfoque poco convencional de Spencer para la programación no llamó mucho la atención hasta la temporada pasada cuando la pandemia de COVID-19 comenzó a causar estragos en el baloncesto universitario. Spencer ya no estaba dispuesto a jugar un puñado de juegos de la División I al año. De repente vio la oportunidad de ir aún más lejos.

No hay un paseo elegante en el equipo de baloncesto masculino de Carver College. (Foto AP / Gaston De Cardenas)

No es el general Washington

Con los equipos de la División I gritando para cancelar los juegos debido a los brotes de COVID-19, Spencer se ofreció como voluntario para que Carver llenara el vacío. Hizo correr la voz de que los Cougars llenarían ansiosamente una vacante en el calendario de cualquier equipo de la División I con poca antelación a cambio de unos pocos miles de dólares para cubrir las comidas y los gastos de viaje.

“Tan pronto como se corrió la voz”, dice Spencer, “todos empezaron a llamarnos”.

Lo que convirtió a Carver en un oponente tan atractivo fue la certeza de una victoria que fomenta la confianza. Los Cougars no pudieron cumplir con las pautas de la NCAA COVID-19 porque sus jugadores ya habían dado positivo dentro de los 90 días o tenían un seguro médico para cubrir la prueba requerida tres veces por semana.

Carver perdió resueltamente los 19 juegos que jugó la temporada pasada contra oponentes de la División I. La inconsistencia en los recursos sería aún más significativa si hubiera un posible enfrentamiento con Georgia que no fracasara.

“Realmente nos llamaron”, dijo Spencer. “La mayoría de mis chicos son grandes fanáticos de la UGA, así que estaban emocionados”.

Incluso sin Georgia, las pérdidas de más de 70 puntos de Carver provocaron burlas ocasionales. En diciembre pasado, Associated Press describió a Carver como “el equivalente del baloncesto universitario con los Washington Generals”, una etiqueta que Spencer toma de manera personal y abusiva.

Spencer, jugadores de carving, sugiere dedicar horas y horas a la semana para mantenerse en forma y obtener tomas adicionales, para completar sus sets y estudiar películas. Cuándo Los Cougars toman la palabra, no están allí para cobrar un cheque o permanecer cerca hasta el primer límite de tiempo de televisión. Realmente creen que pueden superar las probabilidades e ir contra un oponente de la División I.

“Mis muchachos son competidores”, dijo Spencer. “La gente piensa que estamos jugando a estos juegos solo por el bien de la experiencia. No hombre. Nos gustaria victoria.

Spencer también rompe la noción de que sus jugadores tienen que sufrir mucho por tantos golpes. Si bien los Cougars no salen del vestuario sonriendo o mirando fijamente después de una derrota, aprecian la oportunidad de transmitir sus juegos en ESPN +, jugar dentro de estadios de 10,000 asientos y desafiarse a sí mismos contra la competencia de la División I.

“Mucha gente pregunta por qué hacemos que estas personas pasen por esto”, dijo Spencer, “pero a estas personas les encanta. Como ellos amor mi. Nadie reclutó a mis hombres. No aprovechan estas oportunidades de forma voluntaria. “

La lista de baloncesto de Carver la temporada pasada incluyó a 11 jugadores con elegibilidad restante. Un armador titular y Glenn Sims de último año lideran un grupo de siete jugadores que regresan.

Y, sin embargo, a pesar de ese núcleo que regresa, Carver todavía parece físicamente demasiado confiado cada vez que toma la palabra. Los juegos consecutivos a menudo se reducen rápidamente a pesar de los esfuerzos de los Cougars por ralentizar el ritmo para reducir la cantidad de posesiones y ejecutar una ofensiva nítida para que no sea necesario generar tiros uno contra uno.

En los primeros minutos de la derrota de Carver 95-36 en Liberty el lunes por la noche, el analista de ESPN-plus Paul Nazigan confirmó que las claves del juego para los Cougars fueron “jugar duro y esperar”. Esto último se volvió difícil para Carver cuando Freedom alcanzó una ventaja de 26-4 antes de que el juego cumpliera 10 minutos.

Los jugadores de Carver tomaron la palabra con entusiasmo en el Presbyterian dos noches después, vestidos con sus camisetas habituales con palabras como “Coraje”, “Excelencia” y “Esperanza” como si fueran apellidos. Por supuesto, ese optimismo eventualmente dio paso a la frustración de que la universidad de matrícula más baja del país pasara a una rutina de 98-33.

Esos puntajes pueden dificultar la realización de la visión de Spencer para el baloncesto Carver. ¿Cómo podría una universidad bíblica con fondos insuficientes que es difícil de encontrar atraer suficiente talento para competir con los programas de la División I de nivel inferior, y mucho menos prosperar en uno de los programas estatales líderes de Georgia en los próximos cinco años?

Spencer, el optimista, nunca lo ve así. Argumenta que su equipo actual no se verá tan igualado contra el baloncesto universitario Presbyterian una vez que sus subclases acumulen más músculos y ganen más experiencia. Y el ambicioso programa de Carver seguramente ayudará a atraer a algunos reclutas más capacitados, tal vez un niño de secundaria que quiera demostrar que es un Departamento de calibre I o un transferido que quiera regresar a su hogar en el área de Atlanta.

“Te lo digo, vamos a encontrar a alguien”, dijo Spencer con entusiasmo. “Vamos a encontrar a alguien que nadie crea que podamos conseguir”.

Una vez más, Spencer habla de la convicción de un hombre que espera superar una rareza insuperable. Sostiene que Carver va camino del éxito, incluso si el marcador parece sugerir lo contrario.

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