Cómo Seattle se enamoró del peor bateador en un equipo de expansión condenado



Si hay un jugador de béisbol que alguna vez fue el mejor en ser el peor, ese es Ray Oyler. Casi todas sus estadísticas de bateo de su carrera de seis años que se extendió desde 1965 hasta 1970 son terriblemente anémicas, incluso en un momento en que los lanzadores eran la fuerza dominante en el deporte. El promedio de temporada más alto de su carrera fue de .207 en 1967, su único año por encima de la línea de Mendoza. Su OPS ni siquiera llegó a .560. Según OPS+, en la cima absoluta de sus poderes, period un 61 por ciento tan bueno como el típico bateador de las Grandes Ligas. El promedio de su carrera de .175 (¡con 15 jonrones!) es el segundo más bajo de la historia por cualquier jugador de posición con al menos 1,000 turnos al bate, después de Invoice Bergen en la period de la pelota muerta.

Y, sin embargo, a pesar de la legendaria incompetencia en el plato, Oyler ocupa un lugar especial en la historia no solo de una, sino de dos ciudades del béisbol. Como favorito de los fanáticos en un experimento de expansión fallido en Seattle y como personaje essential en la historia de la Serie Mundial de 1968 de los Tigres de Detroit, Oyler period mucho más que un tipo que bateaba con una ramita.

Oyler, que figura en su tarjeta Topps de 1968 con una estatura de 5 pies y 10 pulgadas y un peso de solo 165 libras, fue capitán del equipo de béisbol y mariscal de campo del equipo de fútbol cuando period un niño de secundaria en Indianápolis, luego pasó por el Cuerpo de Marines antes de ser contratado por un Explorador de los Tigres en 1960. En las menores, logró batear adecuadamente para un campocorto, pero dejó una impresión en todos con su guante mágico. Las imágenes de él jugando no están fácilmente disponibles, y sus métricas, aunque bastante buenas, no son incomparables. Pero muchos de los contemporáneos de Oyler han dado fe de una especie de destreza sutil y constante en la forma en que tocaba en corto. Cuando trajo a Oyler, de 27 años, al espectáculo en 1965, el supervisor de los Tigres, Charlie Dressen, dijo, “Varios cazatalentos me han dicho que es el mejor campocorto de fildeo que han visto. No los nuestros, sino los cazatalentos de Pittsburgh y Nueva York”.

Pero aunque sus talentos defensivos llegaron al más alto nivel, el bateo nunca mejoró como los Tigres esperaban. En su primera temporada en Detroit, Oyler recortó apenas .186/.265/.294 en 217 apariciones en el plato. En 237 PA al año siguiente, se desplomó a .171/.263/.252. Según los informes, Oyler intentó todo lo que pudo para mejorar este lado de su juego, incluidos cambios de postura, intentos de bateo ambidiestro e incluso usar anteojos. Pero nada de eso parecía funcionar.

El lanzador de los Tigres Denny McLain una vez comentó que Oyler “no podía salir de una habitación llena de papel higiénico con una palanca. Pero por la forma en que podía fildear, lo mantendría en mi membership si no pudiera alcanzar su peso”.

Aparte de su habilidad para el toque de sacrificio, todo lo relacionado con la ofensiva de Oyler period un lastre, y su reputación llegó a ser tal que en 1968 los fanáticos frustrados de los Tigres vitoreaban sarcásticamente sus balones sucios, porque al menos había hecho contacto. («Odiaba verlos burlarse de Ray», dijo el gerente Mayo Smith.) Aunque los Tigres dominaron la Liga Americana en el 68, el juego de Oyler solo empeoró a medida que avanzaba el año. Después de batear .220 en el mes de abril, bajó a niveles realmente inaceptables y terminó el año con una línea de .135/.213/.186. Mientras el equipo navegaba hacia el banderín, la concept de que Oyler tuviera que entrar al área contra Bob Gibson del campeón de la Liga Nacional St. Louis Cardinals se sintió más como una broma merciless que como una alineación viable.

A Detroit no le faltaron buenos golpes. El problema period dónde ponerlo todo, particularmente después de que el jardinero derecho Al Kaline regresara de una fractura en el brazo que había sufrido en mayo. En el jardín izquierdo los Tigres tenían a Willie Horton y sus 36 jonrones. A la derecha tenían a Jim Northrup y las 90 carreras impulsadas, la mejor marca de su equipo. En el centro estaba Mickey Stanley, su mejor atleta completo. Y al principio estaba Norm Money, segundo de los Tigres en slugging. Aparentemente, se tuvieron en cuenta todas las posiciones que podía jugar el veterano Kaline, por lo que Mayo Smith apostó a que el talento en bruto podría compensar la inexperiencia, y en el tramo last de la temporada common movió a Stanley a una nueva posición en el campocorto mientras colocaba a Northrup en el centro. y clavando a Kaline de derecha. Ray Oyler fue degradado a reemplazo defensivo al last del juego.

La configuración de fildeo poco ortodoxa de los Tigres dominó la conversación en la construcción de la Serie Mundial, pero resultó ser una decisión genial de Smith. Stanley respondió a todas las preguntas que se le hicieron, y Kaline, el hombre para quien este movimiento estaba destinado a adaptarse, respondió con una serie monstruosa que definió su carrera para culminar un año desigual. Los Tigres perdieron tres de los primeros cuatro y se enfrentaron a la eliminación con un déficit de 3-2 en la séptima entrada del Juego 5, pero un solo embrague de Kaline con las bases sacadas de la victoria. En el siguiente juego se fue de 4-3 con cuatro carreras impulsadas. Y en el juego decisivo, los Tigres ganaron su primer campeonato desde 1945. Puede que no hubiera sido posible sin (o “con”, dependiendo de cómo decidas verlo) Ray Oyler.


La banca de Oyler fue su canto del cisne en Detroit. Fue reclutado por el más desafortunado de los cuatro equipos de expansión que ingresaron a la MLB en 1969, los Seattle Pilots. Esta fue una franquicia en problemas desde el principio: pagada con dinero prestado del ex propietario de Cleveland, Invoice Daley, llegó a su primera temporada porque Kansas Metropolis estaba impaciente por poner en marcha a los Reales y la Liga Americana quería un número par de equipos, y atrapados en el acertadamente llamado Estadio de los Enfermos mientras esperaban en vano lo que finalmente se convirtió en el Kingdome.

Los Pilots duraron solo una temporada antes de quedarse sin dinero y fueron vendidos a Bud Selig, quien los convirtió en los Cerveceros. Pero como un jugador inadaptado en un equipo inadaptado, su campocorto titular encontró brevemente un tipo de aceptación que se le había escapado en Detroit.

Comenzó con la evaluación del supervisor de los Pilots, Joe Schultz, sobre las habilidades de Oyler. Cuando se le preguntó en el entrenamiento de primavera sobre las preocupaciones en torno al bate de su campocorto, Schultz respondió, «Oh diablos. Ray Oyler bateará .300 para nosotros con su guante”.

Sin embargo, un grupo de fanáticos del béisbol de Seattle creía que batear metafóricamente apasionado .300 no period suficiente, y el DJ native Bob Hardwick decidió antes de la temporada comenzar un membership de fanáticos de Ray Oyler. Jugando con el eslogan del programa de televisión reírse, se llamaba el Membership «SOCITTOME .300», o «Slugger Oyler Can, In Time, High Our Supervisor’s Estimated and hit .300». allá eran carnets oficiales de socio y todo! El membership no period solo una broma tosida: sus miembros según se informa le dio a Oyler un automóvil y un perro, lo vitoreó en los juegos con el grito de guerra «Sock It» y lo convirtió en el jugador favorito indiscutible en un equipo de descartados.

Escribió Eric Whiteheadcolumnista de Vancouver, «Los fanáticos de Seattle, como los fanáticos en cualquier lugar, están hambrientos de héroes, y en un extraño ataque de perversidad eligieron a Oyler como su hombre».

Equipo Revista reclamado que 15,000 fanáticos se inscribieron para el membership, o casi el doble de personas que el promedio en la asistencia a un juego en casa de los Pilots ese año. “Si tienes que preguntar, nunca lo entenderás”, Hardwick dijo de por qué destacó a Oyler.

“Caramba”, Oyler toldo UPI antes del Día Inaugural. “Nada como esto me había pasado antes. Pero estaré allí intentándolo.

El membership de followers, al principio, parecía tener un toque de Midas, ya que Oyler comenzó la temporada de 1969 bateando .350 en sus primeros seis juegos e incluso conectó un raro jonrón. cabeza blanca period bastante preocupado por este giro de los acontecimientos. Si Oyler pudiera pegarle un lametón, ¿seguiría siendo cute?

Como se escuchó relatar a un aficionado asombrado y pensativo en los bancos de la tribuna con la boca llena de perrito caliente: «¡Oh, qué milagro es el que hemos obrado aquí!»

Una buena especie de soliloquio, en verdad.

Una cosa extraña y maravillosa ha sucedido. Oyler, quien realmente debería saberlo mejor, claramente está comenzando a pensar que es un bateador tan bueno como se supone que no debe ser. Está ebrio con el poder de la sugestión. Fue elegido como héroe in style debido a su ineptitud clásica, porque no podía dar un lametón y, por lo tanto, literalmente lloraba de amor.

Ahora parece que el tipo podría convertirse en un tipo de bateador decente y arruinar todo el concepto humanitario del membership de followers de Ray Oyler, que pronto podría desaparecer. Podría ser que los miembros problemáticos hayan creado un monstruo, y ¿cuándo lo haremos? ¿Alguna vez aprendiste a no jugar con la naturaleza?

No tenía por qué haberse preocupado. A fines de abril, Oyler volvió a bajar a .220. A fines de mayo, su promedio period de .190. Después de junio: .176, y el piso siguió cayendo. Pero aunque la mayor parte de Seattle mostró un claro desinterés por los lamentables Pilots y su pésimo estadio, el membership de followers de Ray Oyler se mantuvo vivo. Cuando Oyler recibió un puñetazo que le dejó un ojo morado durante una pelea con los Reales, Hardwick se lo tomó a sí mismo enviar un telegrama al gerente basic de Kansas Metropolis exigiendo una disculpa y advirtiéndole que «Sock It To Ray Oyler» no debía tomarse literalmente. (“Oyler Fan Membership Mad Over Mouse” fue el titular en el Tiempos de la ciudad de Kansas.)

Dejando a un lado los puños, la fama native de Oyler también lo convirtió en un objetivo para las costillas de los dugouts opuestos.

“Gritarán algo como, ‘¿Cómo demonios puede un bateador de .160 tener 11,000 fanáticos?’ Pero no dejo que me molesten con sus gritos. Oyler dijo en agosto. “Siempre les respondo de la misma manera. ‘Solo suerte’, les digo”.

Desafortunadamente, ni los Pilots, ni el membership de followers, ni siquiera la carrera de Oyler pudieron sobrevivir mucho más allá de este extraño año. Oyler fue trasladado de Seattle a los Atléticos a los Angelinos después de la temporada de 1969, y terminó su carrera en la MLB con 2 de 24 con California. Permaneció en la Liga de la Costa del Pacífico durante algunos años como jugador-entrenador, pero después de retirarse del béisbol, él y su esposa Joanne decidieron establecer su hogar en la ciudad que lo había hecho sentir bienvenido. Los Oyler compré la casa en Redmond, Washington, y Ray trabajó en Safeway y luego en Boeing. Jugó sóftbol, ​​lanzó prácticas de bateo cuando los Tigres llegaron a la ciudad y crió a dos niñas. En 1981, con tan solo 43 años, Ray Oyler murió de un infarto.


El casi medio siglo de béisbol que los Seattle Mariners han jugado desde 1977 ha eclipsado dramáticamente a los Pilots, convirtiéndolos en una nota a pie de página mucho más interesante por su desordenada gestión que por sus logros en el campo. Aunque el éxito de la postemporada los ha eludido, los Marineros han incluido a algunos de los peloteros más icónicos de las últimas décadas, incluidos Randy Johnson, Ichiro, Ken Griffey Jr. y Félix Hernández. Todas estas fueron superestrellas, queridas y apreciadas no solo a nivel native sino internacional. Incluso hoy, esos siguen siendo los nombres que pueblan las espaldas de las camisetas en las multitudes de los Marineros.

Pero mucho antes de que cualquiera de estos hombres dejara su huella en el béisbol del noroeste del Pacífico, Seattle tenía un jugador favorito diferente. No period un gran bateador, y su equipo no period un gran ganador. Pero lo amaban de todos modos.