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El mapeo del fondo marino de alta tecnología está encontrando estructuras sorprendentes en todas partes



TORRE DE ARRECIFE
PACÍFICO SUR, 50 MILLAS AL ESTE DE LA PENÍNSULA DEL CABO YORK, AUSTRALIA Científicos de la Universidad James Cook dinner en Australia estaban cartografiando hábitats submarinos justo más allá del extremo norte de la Gran Barrera de Coral utilizando un sonar multihaz cuando llegaron a una torre de arrecife de coral independiente de 1.640 pies de altura, más alta que el Empire State Constructing. La base de la cuña, con forma de aleta de tiburón, tiene casi una milla de ancho y la punta está a solo 130 pies por debajo de la superficie del mar. Las inmersiones posteriores con un vehículo operado por management remoto mostraron que la torre estaba repleta de peces y no mostraba signos de la decoloración de los corales que ha atormentado a la Gran Barrera de Coral. Crédito: flujo Maceij

Gigantescas torres de coral, vastos arrecifes y otras formaciones cautivan a los exploradores

A los oceanógrafos les gusta decir que sabemos más sobre la superficie de la luna que sobre el lecho marino de la Tierra. Es verdad. A partir de 2017, solo se había cartografiado el 6 % del lecho marino mundial, generalmente mediante barcos con instrumentos de sonar que navegaban de un lado a otro en línea recta a través de una sección native del mar.

Pero desde entonces, las naciones se han vuelto ansiosas por trazar el fondo marino dentro de sus propias «zonas económicas exclusivas», que se extienden a 200 millas náuticas de sus costas, en parte para buscar minerales críticos que puedan extraer utilizando grandes máquinas mineras. El otro impulso es Seabed 2030, un esfuerzo para cartografiar todo el lecho marino de la Tierra para 2030, dirigido conjuntamente por la Fundación Nippon y la Carta batimétrica basic de los océanos, una organización sin fines de lucro.

El objetivo es recopilar y unir mapas realizados por gobiernos, industrias e instituciones de investigación de todo el mundo. La publicación pública de datos batimétricos previamente privados está ayudando a ampliar las áreas trazadas. Y los vehículos sin tripulación, operados por management remoto y equipados con un sonar que puede hacer zoom bajo el agua durante días seguidos, están acelerando el ritmo del mapeo. Para junio de 2022, se había cartografiado un impresionante 21 por ciento del lecho marino del mundo. Cuantos más expertos mapean, más sorpresas encuentran, como las tres formaciones inesperadas e inusuales que se revelan aquí.

Este artículo se publicó originalmente con el título «Each Inch of the Seafloor» en Scientific American 327, 2, 40-47 (agosto de 2022)

doi:10.1038/cientificamerican0822-40

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