El mundo no puede abandonar el litio chino


Este dominio no sucedió de la noche a la mañana. En 2015, China hizo del litio una prioridad nacional como parte de su estrategia industrial «Hecho en 2025». Se estima que $ 60 mil millones en subsidios para vehículos eléctricos ayudaron a crear un mercado y la cadena de suministro de baterías para acompañarlo. Las compañías de baterías han invertido miles de millones en fuentes nacionales de litio de una manera que ha sido imposible en otras partes del mundo.

Los proyectos de litio fuera de China han estado a merced de los mercados, desacelerándose y expandiéndose a medida que el precio del litio sube y baja. Pero la inversión interna ha sido casi constante. Como resultado, China es el único país que puede llevar el litio desde la materia prima hasta las baterías terminadas sin tener que depender de productos químicos o componentes importados. Eso se debe principalmente a un entorno político que cut back el valor para los accionistas al reducir el costo del litio en lugar de maximizar el valor.

Pero China no está produciendo suficiente litio para satisfacer su apetito interno y, además, solo alrededor del 10 por ciento del materials que se utiliza en una batería es en realidad litio. El país todavía depende de las importaciones de cobalto, níquel, cobre y grafito, lo que garantiza un grado de cooperación mutua por ahora. “Es realmente un sistema entretejido”, cube Lukasz Bednarski, analista de materiales de baterías y autor de Litio: la carrera mundial por el dominio de las baterías y la nueva revolución energética. “El mundo occidental y China son algo así como codependientes”.

Ninguna de las partes está interesada en iniciar una guerra comercial, lo que ha resultado en un enfrentamiento un poco incómodo, cube Barron. “Si China resolve no exportar baterías de vehículos eléctricos, los países de Occidente podrían decidir no exportar el níquel a China”, cube. “China no tiene las refinerías para producir níquel de la más alta pureza”.

El equilibrio de poder podría cambiar a medida que ambas partes invierten en la independencia energética. Mientras Occidente se apresura a construir minas y fábricas, China está comenzando a explotar fuentes de litio sin explotar en Xinjiang y los lagos salados de la meseta tibetana. Eso podría tener un costo humano: un reporte por Los New York Occasions encontró evidencia de trabajo forzoso en operaciones mineras en Xinjiang, lo que podría ser un posible punto crítico si las sanciones diseñadas para proteger a la minoría uigur impidieran que las empresas occidentales importaran productos químicos extraídos en esa región.

En última instancia, el litio no es fundamentalmente escaso. A medida que aumentan los precios, las nuevas tecnologías podrían volverse más viables económicamente: una forma de extraer litio de Agua de marpor ejemplo, o completamente nuevo tipo de química de batería eso elimina por completo la necesidad de litio. Sin embargo, a corto plazo, la escasez de suministro podría interrumpir el cambio a los vehículos eléctricos. “Puede haber contratiempos: años en los que el precio de la materia prima se dispara y hay escasez temporal en el mercado”, cube Bednarski.

Los fabricantes de automóviles chinos tendrán una gran ventaja si eso sucede. Ya existen marcas chinas como Nio y marcas europeas de propiedad china como MG. lanzamiento de vehículos eléctricos en Occidente que son los más baratos del mercado. “Las empresas occidentales de propiedad china tendrán una gran ventaja sobre sus competidores europeos o estadounidenses”, cube Barron.

Una vez que esté operativa, la planta de litio en Kwinana enviará 24.000 toneladas de hidróxido de litio australiano al año. Pero ese litio, extraído en Australia para baterías construidas en Corea del Sur y Suecia y destinado a vehículos eléctricos vendidos en Europa y EE. UU., depende de China en cada paso de su viaje. El caparazón de la antigua refinería de petróleo sigue en pie como un monumento a la lucha de un siglo por los combustibles fósiles que transformó el mundo, pero hay una nueva carrera en marcha, y China está en el asiento del conductor.