El nuevo y masivo cohete SLS de la NASA obtiene las primeras fechas tentativas de lanzamiento



La NASA tiene como objetivo lanzar su nuevo cohete monstruo, el Sistema de lanzamiento espacial, en su primer viaje al espacio profundo a fines de agosto, anunció hoy la agencia. La NASA cube que tiene fechas de marcador de posición para el 29 de agosto, el 2 de septiembre y el 5 de septiembre para el debut del cohete, aunque todavía queda mucho trabajo por hacer en el vehículo de aquí a entonces.

El Sistema de Lanzamiento Espacial, o SLS, es un componente importante del programa Artemis de la NASA, la iniciativa de la agencia para enviar humanos de regreso a la Luna. Diseñado para transportar la cápsula de la tripulación Orion de la NASA al espacio profundo, el cohete está programado para realizar una serie de misiones en los próximos años que eventualmente culminarán con el aterrizaje de los astronautas en la superficie lunar nuevamente. Pero primero, la NASA quiere verlo volar sin tripulación a bordo, enviando una cápsula Orion vacía alrededor de la Luna.

Los funcionarios de la NASA enfatizaron que no se comprometen con ninguna de estas fechas en este momento, pero el anuncio pone al cohete más cerca que nunca de su lanzamiento. El SLS ha estado en desarrollo durante aproximadamente una década, y su fecha de lanzamiento inaugural ha sido un objetivo en constante movimiento. La NASA originalmente planeó lanzarlo ya en 2017, pero retrasos en la programación, percances en el desarrollo y mala gestión han hecho que el debut del cohete se resbale una y otra vez.

Pero después de realizar una principalmente ensayo completo con el cohete en junio, la NASA está en el juego ultimate de desarrollo, y un lanzamiento actual se vislumbra en el horizonte. Una fecha de lanzamiento más sólida debería estar más cerca del despegue precise. “Haremos el compromiso de la agencia en la revisión de preparación para el vuelo, solo un poco más de una semana antes del lanzamiento”, dijo Jim Free, administrador asociado para el desarrollo de sistemas de exploración de la NASA, durante una conferencia de prensa. “Pero estas son las fechas en las que el equipo está trabajando y tiene un plan”.

Después del ensayo basic, en el que se vio al SLS completamente cargado con sus propulsores por primera vez, la NASA hizo rodar el cohete de regreso al enorme edificio de ensamblaje de vehículos (VAB) en el Centro Espacial Kennedy de la NASA. Desde entonces, los ingenieros han estado solucionando algunos de los problemas que surgieron durante el ensayo basic, como una fuga de hidrógeno que finalmente impidió que el equipo de la misión completara la prueba como querían. Hay otras tareas en la lista de tareas pendientes antes del lanzamiento, pero por ahora, el plan tentativo sería sacar el SLS del VAB el 18 de agosto antes del primer intento de lanzamiento el 29 de agosto.

Según el día del lanzamiento del SLS, cada fecha tendrá una hora de despegue y una duración de la misión diferentes. Esto es lo que puede esperar para cada fecha:

  • 29 de agosto: se abre una ventana de lanzamiento de dos horas a las 8:33 a. m. ET. La misión duraría 42 días, y Orión se hundiría en el océano el 10 de octubre.
  • 2 de septiembre: se abre una ventana de lanzamiento de dos horas a las 12:48 p. m. ET. La misión duraría 39 días, con Orión zambulléndose en el océano el 11 de octubre.
  • 5 de septiembre: se abre una ventana de lanzamiento de una hora y media a las 5:12 p. m. ET. La misión duraría 42 días, y Orión se hundiría en el océano el 17 de octubre.

Si la NASA no cumple con estas fechas, la próxima ventana para el lanzamiento se abre a fines de septiembre. Las ventanas están dictadas por la posición de la Luna en relación con la Tierra para que SLS pueda entrar con éxito en el camino correcto alrededor de la Luna, y deben permitir que la cápsula de la tripulación de Orión sea iluminada por el Sol durante la mayor parte del vuelo. para que pueda obtener suficientes rayos en sus paneles solares. La NASA tiene una lista de todas las ventanas, así como los criterios para ellas, aquí.

Si la NASA lanza SLS a la plataforma de lanzamiento a mediados de agosto pero no puede lanzar antes del 5 de septiembre, entonces el despegue del cohete podría sufrir un retraso significativo. Todo tiene que ver con el sistema de terminación de vuelo del SLS, que se usa para destruir el cohete si algo sale catastróficamente mal durante el lanzamiento y el vehículo comienza a desviarse de su rumbo. Los equipos deben probar completamente el sistema de terminación de vuelo antes del lanzamiento, y ese trabajo solo se puede realizar dentro del VAB. Una vez que el SLS se implementa desde el VAB, hay un límite de tiempo de 20 días para el sistema de terminación de vuelo antes de que tenga que volver a probarse. Eso significa que el cohete debe lanzarse dentro de los 20 días posteriores a su lanzamiento, o debe devolverse al VAB para que el sistema de terminación de vuelo pueda verificarse nuevamente.

Esa prueba lleva tiempo, por lo que si SLS se ve obligado a regresar al VAB después de su lanzamiento en agosto, es possible que no esté listo para volar hasta finales de octubre. “Existe la posibilidad con eso, que potencialmente podríamos golpear el [late September] período de lanzamiento”, dijo Cliff Lanham, gerente senior de operaciones de vehículos para sistemas terrestres de exploración en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, durante la conferencia de prensa. “Pero eso sería un verdadero desafío para nosotros, seré honesto contigo. Pero ciertamente daríamos lo mejor de nosotros en ese momento”.

La línea de tiempo aún podría cambiar en las próximas semanas. Pero por ahora, la NASA tiene algo parecido a un cronograma para el lanzamiento de SLS, y este cohete puede ver el espacio este año.