Funeral masivo profundiza el misterio: ¿Por qué 21 adolescentes sudafricanos murieron en una taberna?


ESTE DE LONDRES, Sudáfrica — Antes de desmayarse en medio de la aglomeración de cuerpos, Simbongile Mtsweni jadeó en busca de aire cuando un fuel que se sentía como fuego se deslizó hacia su nariz y pulmones. “Cuando volví en mí”, dijo, “estaba en el segundo piso y comencé a vomitar cuando me di cuenta de que estaba acostado junto a personas muertas”.

Cientos de jóvenes, atraídos por un aviso en Fb que prometía una fiesta al last del período escolar con alcohol y Wi-Fi free of charge, acudieron en masa a la pequeña taberna repleta en el este de Londres, una ciudad en la costa sur de Sudáfrica.

Veintiuno de ellos, todos adolescentes, no sobrevivirían a la noche. Testigos, investigadores, toda la nación, han estado luchando por comprender cómo una noche de juerga terminó con jóvenes destrozados y sangrando en los pisos de la taberna, llamada Enyobeni, en el municipio de Surroundings Park en el este de Londres.

“Vinimos por diversión, no por cadáveres”, dijo Lubabalo Dongeni, un estudiante de secundaria de 18 años que aún cojeaba cinco días después del incidente.

El miércoles se llevó a cabo un funeral masivo, donde el presidente Cyril Ramaphosa advirtió contra el consumo de alcohol entre menores de edad y sugirió que la edad authorized para beber se eleve de 18 a 21 años.

El funeral fue transmitido en vivo por la televisión nacional mientras el presidente y los ministros del gabinete se sentaban frente a las filas de ataúdes. Pero para las familias que aún esperaban saber por qué murieron sus hijos, el misterio solo se profundizó.

Dr. Litha Matiwane, funcionaria del departamento de salud provincial, dijo a los dolientes que las muertes no podían atribuirse a una estampida, al tiempo que reconoció los relatos de testigos de personas aterrorizadas que intentaban huir del edificio. Dijo que aún se investiga la causa de la muerte.

Sin respuestas aún, la gente de la comunidad ha encontrado muchos objetivos para culpar y enojar.

La licencia otorgada a la taberna construida apresuradamente con dos pisos y una sola entrada está bajo escrutinio, los propietarios están bajo investigación legal y un DJ que actuó allí cube que la comunidad está “aullando” por su sangre. Ha habido una especulación desenfrenada sobre el fuel nocivo que llenó el aire, quién lo liberó y si contribuyó a las muertes, al pánico mortal o a ambos.

Seis personas que habían estado dentro de la taberna, así como otras que estaban afuera, dijeron que la combinación del fuel misterioso, la aglomeración de personas entrevistadas y una habitación sin aire podrían haber causado la tragedia. Los muertos tenían tan solo 14 años y la mayoría menores de 18.

Los residentes del municipio están furiosos con la policía native por tardar horas en responder a las llamadas de emergencia. Más allá del este de Londres, el episodio ha suscitado un debate nacional sobre el consumo de alcohol entre menores de edad y el lugar del alcohol en Sudáfrica. Algunas personas señalan otras fallas sistémicas, desde la ubicación y la construcción de la taberna hasta la aplicación laxa de las leyes de licencias de bebidas alcohólicas en los municipios.

Los adolescentes que estaban allí esa noche están visiblemente traumatizados.

Los miembros del equipo de fútbol masculino de una escuela secundaria estaban en la taberna, pero un mediocampista y el portero nunca lograron salir. El delantero del equipo dijo que ahora lucha con la culpa del sobreviviente.

Una joven de 19 años se culpa a sí misma por ayudar a su amiga de 17 años a entrar a la fiesta, donde murió. Cuando un grupo de adolescentes visitó la taberna recientemente para colocar rosas blancas de plástico en la entrada, se sintieron abrumados por la emoción.

La entrada, una sola puerta de metallic pintada de marrón, fue el foco del caos esa noche. Se suponía que la fiesta terminaría a la medianoche del sábado 25 de junio, pero afuera, decenas de personas todavía intentaban entrar, según movies tomados con teléfonos celulares. Después de las 00:30, la taberna quedó a oscuras, pero nadie se inmutó: los apagones son algo común en Sudáfrica.

Pero cuando las luces intermitentes de la discoteca regresaron minutos después, un fuel flotó por la planta baja, dijeron los sobrevivientes. Algunos dijeron que olía a fuel pimienta, mientras que otros lo compararon con gases lacrimógenos.

La gente golpeaba para salir, mientras que los que estaban afuera en la fría noche de invierno intentaban entrar. Fue entonces cuando los gorilas cerraron la puerta, dijeron los testigos, atrapando a todos adentro.

Mientras la música bailable, un estilo native fashionable llamado amapiano, resonaba en el segundo piso, las personas en la planta baja se atropellaron para salir, rompiendo las únicas dos ventanas en una habitación de no más de 350 pies cuadrados.

Brian Mapasa, un rapero que acababa de terminar su presentación en el segundo piso, dijo que podía escuchar jadeos a su alrededor. Estaba bajando las escaleras hacia la salida cuando la puerta se cerró y comenzó la aglomeración. Las personas atrapadas se apretaron tanto contra él que sus piernas se entumecieron, dijo.

Dos personas lo mordieron cuando intentaban pasar por encima de él, recordó, el semicírculo de costras en sus antebrazos todavía estaba rojo seis días después. Señor. Mapasa dijo que el fuel había hormigueado cuando tocó sus heridas. Se sentía aturdido, añadió, hundiéndose hasta las rodillas.

La música solo se detuvo cuando los gritos atravesaron el caos, recordaron los sobrevivientes. Las luces de neón, rebotando en las paredes amarillas con murales marrones arremolinados, cuerpos iluminados tirados en la pista de baile y los amigos incapaces de revivirlos.

Algunas personas saltaron desde el segundo piso. Solo entonces los porteros abrieron la puerta solitaria para sacar algunos de los cuerpos, dijeron varios sobrevivientes.

La ventana del dormitorio de Nolitha Qhekaza está a unos metros de la entrada de la taberna. Cuando la gente saltaba desde el balcón, aterrizaba en su techo. Adolescentes muertos y heridos fueron colocados en su jardín delantero, dijo. Una niña con una pierna rota yacía en el piso de su comedor hasta después de las 7 a.m.

En las primeras horas de la mañana de ese domingo, la Sra. Qhekaza, una abuela de 55 años, llamó a la policía 10 veces, de 2:25 am a 3:35 am, según muestran sus registros de llamadas.

La policía y las ambulancias finalmente comenzaron a llegar alrededor de las 4 am, dijeron los vecinos. Los oficiales acordonaron el área, los padres intentaron pasar la cinta. Algunas de las víctimas inconscientes todavía estaban dentro de la taberna, tumbadas en sofás de piel sintética o simplemente tiradas en la pista de baile: muertos y heridos uno al lado del otro.

Imágenes de la escena circularon en las redes sociales. Así fue como algunos padres se enteraron no solo de que sus hijos habían salido esa noche, sino que habían muerto.

“Mi hijo estaba de moda”, dijo Sidwenn Rangile, padre de Mbulelo Rangile, el portero del equipo de fútbol.

Al no poder encontrar a su hijo en los hospitales locales, el Sr. Rangile corrió hacia la morgue. Al principio, no reconoció el cuerpo de su hijo entre las filas de cadáveres porque la piel del niño se había vuelto muy oscura. Otra víctima, una joven de 17 años, estaba igualmente irreconocible solo unas horas después de su muerte, dijo su amiga, Sinenjongo Phuthumani, que también estaba en la taberna.

Incluso los padres en duelo como el Sr. Rangole se han enfrentado a críticas por la gran cobertura noticiosa del desastre.

“Si hay que señalar con el dedo, tiene que señalarnos a todos nosotros”, dijo. “Pero es injusto culparnos”.

Los dueños de la taberna, Siyakhangela y Vuyokazi Ndevu, han asumido gran parte de la condena pública.

La taberna, que comparte una pared con varias casas privadas, ha dividido durante mucho tiempo a esta comunidad, donde los residentes usaron sus ahorros para construir lentamente sus hogares. Los vecinos se habían quejado de manchas de orina a lo largo de las paredes y botellas vacías esparcidas afuera, fiestas que duraban hasta las 8 am y niños vomitando en sus jardines.

Los Ndevus se negaron a comentar.

Varios vecinos dijeron que se reunieron con la policía y un inspector de la Junta de Bebidas Alcohólicas de Jap Cape solo tres semanas antes del desastre. Pero los portavoces de la junta de licores y la policía dijeron que no tenían antecedentes de quejas sobre la taberna.

La licencia de la taberna se otorgó en 2012, pero la junta de bebidas alcohólicas no sabía que el propietario había agregado un segundo piso en los últimos años.

La semana pasada, la junta de bebidas alcohólicas presentó una causa penal contra Vuyokazi Ndevu, a cuyo nombre se otorgó la licencia, por vender alcohol a menores. La policía no ha dicho si presentarán cargos contra ella. En el funeral del miércoles, los funcionarios anunciaron que se había revocado la licencia de licor de la taberna.

A nivel nacional, la conversación se ha centrado en el abuso del alcohol y las tabernas no reguladas en Sudáfrica, particularmente en los municipios pobres, en su mayoría negros. Más de la mitad de los sudafricanos no beben alcohol, pero los que sí beben en exceso, según la Organización Mundial de la Salud.

En Surroundings Park, donde el consumo de drogas va en aumento, ir a una taberna a beber es fashionable entre los adolescentes y se considera el mal menor, dijo el entrenador de fútbol Ludumo Salman, quien fundó el membership de fútbol para estudiantes de secundaria.

Esethu Sotheni, que dirige una organización sin fines de lucro para jóvenes en los municipios del este de Londres, dijo: «Espero que esto sea una llamada de atención, porque es una realidad en toda Sudáfrica».