Lo que nos cube un diente antiguo sobre los denisovanos

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Cuando el paleoantropólogo Laura Shackelford primera exploradora de una diminuta cueva remota en el norte de Laos, no esperaba encontrar nada convincente. Estaba acostumbrada a trabajar con sedimentos en el fondo de las cuevas y no vio nada de interés. Pero luego dirigió su linterna hacia las paredes de la cueva e inmediatamente notó un mosaico de dientes prehistóricos que se habían formado en su superficie.

La cueva está formada por brechas: rocas, minerales y dientes fosilizados que se forman por deslizamientos de tierra o eventos de agua al triturar sedimentos en las paredes de la cueva. La fuerza es tan fuerte que las rocas y los dientes suelen ser las únicas cosas lo suficientemente sólidas para sobrevivir.

«Parecía fruta en un pastel de frutas, con los pedacitos pegados dentro», cube Shackelford.

El equipo había descubierto una mina de oro de dientes prehistóricos, y uno de ellos se veía diferente al resto. No vino de un tapir gigante, un ciervo o un elefante antiguo. Más bien, period un molar de aspecto extraño. «Sabíamos que parecía humano, pero no se veía del todo bien», cube Shackelford.

Los hallazgos del equipo, publicados en una edición reciente de Comunicaciones de la naturaleza, muestran que el molar tenía varias características que lo separaban de los humanos modernos. El diente excavado mostró diferencias en su superficie y donde se encuentra con las encías, cube Shackelford.

Al principio, los investigadores asumieron que period Homo erectus, una especie de humanos antiguos encontrados previamente en el área. Pero luego compararon el diente con imágenes de una mandíbula denisovana encontrada en la meseta tibetana y se dieron cuenta de que estaban en algo grande. El diente prehistórico parecía ser suitable.

Además, el diente no había terminado de desarrollarse y nunca se había utilizado. Esto significaba que el diente no había atravesado la encía, por lo que probablemente pertenecía a un niño pequeño al que aún no le habían brotado sus molares adultos. Utilizando las proteínas que se forman a partir del ADN, los investigadores también pudieron discernir que se trataba de una niña pequeña.

Pistas de una especie extinta

Los denisovanos son una subespecie extinta que se encuentra entre los humanos modernos y los neandertales que una vez vivieron en lo que ahora es Siberia. Este diente es significativo porque nos cube que los denisovanos vivían fuera de Siberia. Ya hemos especulado que esto podría ser cierto porque las personas de hoy en día con ADN denisovano a menudo se encuentran en todo el sudeste asiático. Pero el diente proporciona evidencia actual.

«Ahora sabemos que los denisovanos no solo vivían y prosperaban en ambientes muy fríos, sino que también sabíamos que vivían en ambientes tropicales. Esto demuestra que tenían la misma capacidad que los humanos para adaptarse a diferentes climas», cube Shackelford.

También es importante porque los climas tropicales como Laos normalmente no tienen tantos fósiles preservados debido al clima, cube chris largueropaleoantropólogo del Museo de Historia Pure de Londres.

«Cualquier nuevo fósil humano de un área subrepresentada como Laos es importante, especialmente si es un fósil no sapiens, como claramente parece ser», cube Stringer, «si es un denisovano, ampliaría el rango conocido de estos humanos antiguos en el sudeste de Asia, donde previamente supusimos que deben haber vivido».

Aún así, Stringer advierte que no deberíamos apresurarnos a llamarlo denisovano porque los investigadores no están del todo seguros. «Los autores han hecho un gran trabajo al describir y fechar el hallazgo, pero prefiero decir que es un fósil putativo de Denisovan», cube.

Los investigadores recién comienzan a aprender sobre los denisovanos porque tenemos muy pocos especímenes de alta calidad. Muchos de los fósiles que hemos reunido en el pasado pueden resultar ser denisovanos, pero eso no está del todo claro. No tenemos suficientes especímenes para compararlos, y no tenemos ADN antiguo de alta calidad, cube Stringer. Aún así, los paleontólogos ven esto como un paso en la dirección correcta y están emocionados de explorar una parte diferente del mundo que ahora sabemos que podría contener más pistas sobre esta especie extinta.

«Obviamente, existe un gran potencial para descubrimientos más emocionantes en esta región», cube Stringer.

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