Los jóvenes estadounidenses entran en el centro de atención del Tour de Francia



Los primeros días del pelotón del Tour de Francia en los Pirineos han sido brutales. Correr una bicicleta cuesta arriba es una hazaña famosamente difícil de fuerza cardiovascular en las mejores circunstancias, y la ola de calor que castiga a Europa ha hecho que la competencia sea especialmente implacable. Con temperaturas tan altas que los organizadores han estado obligado a echar agua en el pavimento para evitar que se derrita y las altas montañas tensan a todos al límite, los ciclistas han comenzado a abandonar la carrera en masa. Esto no es del todo fuera de lo común, la tercera semana siempre cobra la mayor cantidad de víctimas, aunque donde la carrera de este año se ha desviado de la norma es que más de la mitad de los corredores de apoyo más importantes para los dos hombres que luchan por el maillot amarillo se han ido. En su lugar están dos jóvenes estadounidenses, cuya propia lucha para apoyar a los líderes de sus equipos puede ayudar a decidir este Tour de Francia.

Con dos etapas serias de carrera restantes en el Tour, Jonas Vingegaard lidera al campeón defensor Tadej Pogacar por 2:18. El danés viste el maillot amarillo gracias, en orden descendente: su tremendo recorrido por el Col du Granon Serre Chevalier, el trabajo de ritmo ininterrumpido del Wout Van Aert, que viste el maillot verde, y la superioridad numérica de su equipo en las montañas. Van Aert no puede ofrecer mucho en las montañas, y esa superioridad numérica se ha ido, por lo que si Vingegaard va a llegar a París con el maillot amarillo, será principalmente gracias a Sepp Kuss. El nativo de Colorado es el último hombre de montaña que le queda a Vingegaard, luego de que Steven Kruijswijk se cayera de la carrera y Primoz Roglic abandonara bajo circunstancias poco claras. Esos muchachos son bateadores serios, con podios en el Tour de Francia en sus manos. palmeras y un complete combinado de 13 finales Prime-10 Grand Tour. Sin ellos, Kuss, que ganó una etapa el año pasado, tendrá que ser el único defensor del líder de su equipo.

¿Cómo ha respondido a la tarea hasta ahora? En las abarrotadas laderas de Alp d’Huez, Kuss apagó todos los incendios. Pogacar probó a Vingegaard con una ráfaga de aceleraciones violentas, manteniéndolo a la defensiva y poniendo a prueba su capacidad para superar el dolor. Kuss marcó varios de los movimientos de Pogacar, y cuando Vingegaard tuvo que marcar a Pogacar por su cuenta, Kuss aceleró de regreso a los líderes cada vez y reanudó las tareas de marcapasos, manteniendo a Vingegaard fuera del fuego. Fue un trabajo tremendo como ayudante, y cuando estaba al frente conduciendo, derribó a todos los demás líderes del equipo, excepto a Geraint Thomas, de su volante. El consenso posterior al Staff Sky sobre cómo ganar el Tour de Francia implica mantener un ritmo aterrador en las subidas, haciendo que todos estén demasiado cansados ​​para atacar en primer lugar en lugar de dedicar tiempo a defender los ataques a medida que se presenten. Kuss rodó con una estabilidad impresionante en la Etapa 12 y la Etapa 16, anticipándose y neutralizando los intentos de Pogacar de recuperar su maillot amarillo. Kuss y sus entrenadores sabe que puede pasar el rato entre los mejores escaladores en el mundo en su mejor día; el tema es la consistencia. “Las montañas a veces son más simples de lo que piensas”, dijo Kuss. “Al ultimate todo se scale back a quien tiene más”. El joven estadounidense disfrutó al máximo durante dos días en las montañas, luego otro intervino para ocupar su lugar.

Al igual que Vingegaard, Pogacar se encuentra con un escalador a la izquierda. George Bennett, excompañero de Vingegaard, abandonó la carrera a los pies de los Alpes tras contraer la COVID-19. El escalador español Marc Soler tuvo un primer día tan malo en los Pirineos que se saltó el corte de tiempo y fue expulsado de la carrera. Rafal Majka también dio positivo, aunque el ex dos veces Rey de las Montañas tenía una carga viral lo suficientemente baja como para continuar compitiendo y defendiendo hábilmente Pogacar. La estrella polaca hizo un gran trabajo al desafiar a Kuss y Vingegaard hasta que un extraño accidente en la etapa 16 puso fin a su Tour. Majka lideraba el selecto grupo de clasificación basic en el Mur de Péguère cuando su cadena se rompió, lo que provocó un extraño enganche en la pierna. Terminó la etapa, solo para enterarse de que se lesionó el cuádriceps y tendría que abandonar la carrera.

Eso deja a Pogacar con tres compañeros. Marc Hirschi está teniendo un Tour inexplicablemente horrible y Mikkel Bjerg está haciendo todo lo posible, pero no es un escalador. El único ciclista con el que Pogacar puede contar en las colinas es el arizonense Brandon McNulty, de 24 años. Con el debido respeto al trabajo de Kuss, McNulty realizó una de las carreras más fuertes de todo el Tour en la Etapa 17, destrozando a todo el grupo de cabeza en las dos últimas subidas del día y dejando a todos los corredores excepto a Pogacar y Vingegaard. Cuando McNulty agarró el bocado entre los dientes en el Col de Val Louron-Azet, el pelotón explotó. Primero David Gaudu y Enric Mas retrocedieron, luego Romain Bardet y Nairo Quintana. Incluso Geraint Thomas, que viaja en tercer lugar, terminó cediendo más de dos minutos al grupo líder de McNulty. El par de compañeros de equipo no pudo superar a Vingegaard, aunque Pogacar ganó la etapa y aseguró un lugar entre los dos primeros en el podio. Llamó a su Compañero estadounidense una bestia, lo cual es justo después de un paseo tan histórico.

Ningún estadounidense ha ganado una etapa todavía en este Tour, aunque todo el grupo se ha desenvuelto bien. Neilson Powless casi obtiene el maillot amarillo desde el principio, y se mantiene en el puesto 12 en la basic. Kuss y McNulty se ubican en los lugares 19 y 21, mientras que Matteo Jorgenson es el 23. Jorgenson ha sido El mejor corredor del Tour de Movistar, entrando en la escapada ganadora tres veces y conduciendo constantemente por delante del pelotón. Nada mal para un joven de 23 años en su primer Tour. Quinn Simmons también se ha encontrado en algunas escapadas, y el cuadro de estadounidenses en basic ha sido un grupo animado. Muy pronto se avecina algo grande para uno de estos ciclistas, aunque no es que servir como lugarteniente de uno de los dos muchachos que luchan por el maillot amarillo no sea grande por sí solo.