Los océanos de Encelado pueden tener la salinidad adecuada para sustentar la vida



La geometría de la capa de hielo alrededor de la luna de Saturno, Encelado, sugiere que el océano debajo es un poco menos salado que los océanos de la Tierra y podría albergar vida.


espacio


20 julio 2022

Encélado tiene océanos bajo su superficie helada

Biblioteca de fotografías científicas/Alamy

La forma en que el hielo cubre la superficie de la luna de Saturno, Encelado, sugiere que los océanos atrapados debajo pueden ser solo un poco menos salados que los océanos de la Tierra. El hallazgo se suma a la posibilidad de que esta luna pueda albergar vida.

La superficie de Enceladus está recubierta de hielo limpio y brillante. Kang menguante en el Instituto de Tecnología de Massachusetts y sus colegas querían determinar qué indican las características de esta capa de hielo sobre el océano debajo de ella.

muestras tomadas por el nave espacial Cassini de chorros de agua similares a géiseres de la superficie de Encélado mostraron previamente que hay algo de materia orgánica que podría sustentar vida potencial en la luna helada. Considerar las aguas bajo el hielo de Enceladus period el siguiente paso lógico para inferir su habitabilidad, cube Kang.

El equipo ideó un modelo teórico que detalla cómo la salinidad del océano, las corrientes oceánicas y la geometría del hielo se afectan entre sí en un planeta o una luna, y luego lo modificaron para reproducir mejor las propiedades del hielo de Encelado.

Los investigadores encontraron que los océanos subsuperficiales más salados corresponden a hielo más grueso en los polos de un planeta que sobre su ecuador y viceversa para el agua menos salada. En Encelado, el hielo sobre los polos es más delgado que el hielo sobre el ecuador. La variación específica en el espesor sugiere que la salinidad del océano podría ser de hasta 30 gramos de sal en un kilogramo de agua. A modo de comparación, los océanos de la Tierra tienen una salinidad de 35 gramos de sal por kilogramo de agua.

Los investigadores también determinaron los detalles de la circulación del agua bajo el hielo de la luna. Estas corrientes están relacionadas con las diferencias de temperatura en el agua, por lo que comprenderlas también es importante para determinar la habitabilidad, cube Kang.

El equipo descubrió que algo de calor emanaba del fondo del océano de Encelus, lo que posiblemente indica la existencia de respiraderos de calor en el fondo del océano. Kang cube que algunos astrobiólogos sugirieron previamente que, como en la Tierra, tales respiraderos hidrotermales podría ser donde se encuentre la vida en el futuro.

david stevens en la Universidad de East Anglia, Reino Unido, cube que el comportamiento del hielo y el agua en otros planetas está directamente relacionado con su habitabilidad. Al mismo tiempo, la salinidad es solo un issue, cube.

Kang y su equipo están trabajando actualmente en la aplicación del nuevo modelo a la luna Europa de Júpiter, cuyos océanos se cree que tienen una salinidad más alta que los de la Tierra y Encelado. En última instancia, quieren precisar los detalles de los océanos de todas las lunas y planetas helados observados por las misiones espaciales como un paso para determinar mejor qué tan habitables son todos.

Referencia de la revista: Avances de la ciencia, DOI: 10.1126/sciadv.abm4665

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