Los químicos peligrosos que acechan dentro de los contenedores de envío

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Para su estudio, Hinz y sus colegas solicitaron la ayuda de la autoridad aduanera de Nueva Zelanda. El private usó sondas, que empujaron a través de los sellos de goma de las puertas de los contenedores, para recolectar muestras de fuel de 490 contenedores sellados. Hinz también recolectó muestras de aire de docenas de otros contenedores, rastreando cómo cambiaban las concentraciones de compuestos en tiempo actual a medida que se abrían los contenedores y se permitía que el aire del inside se mezclara con el aire fresco del exterior.

La investigación reveló muchas sustancias desagradables. El private de la autoridad aduanera encontró bromuro de metilo, el compuesto que abrumaba a los trabajadores portuarios de Rotterdam, en el 3,5 por ciento de los contenedores sellados. Encontraron formaldehído en el 81 por ciento de los contenedores y óxido de etileno en el 4,7 por ciento, por nombrar algunos de los productos químicos. La exposición al óxido de etileno puede causar varios síntomas desagradables, como náuseas, vómitos y diarrea. El formaldehído, un conservante, es cancerígeno y también puede causar irritación interna cuando se inhala, entre otros síntomas.

En su estudio, Hinz y sus colegas encontraron que algunas de las concentraciones medidas parecían lo suficientemente altas como para causar una reacción aguda que desencadena síntomas inmediatos. Sin embargo, Hinz cube que, en la práctica, es inusual que un trabajador entre en contacto directo con gases tóxicos a niveles tan elevados. En cambio, existe un riesgo más común pero aún notable de la exposición repetida a bajas concentraciones. El contacto crónico con estos químicos puede potencialmente aumentar el riesgo de cáncer o causar problemas psiquiátricos, por ejemplo. Y, sin embargo, existe relativamente poca investigación sobre los riesgos de los productos químicos dentro de los contenedores de carga.

“Definitivamente creo que necesita atención, mucha más atención de la que tiene”, cube Hinz.

Gunnar Johanson, toxicólogo del Instituto Karolinska en Suecia que actuó como revisor del estudio de Hinz, está de acuerdo con su evaluación.

“No sabemos exactamente qué tan grande es el riesgo, pero es un riesgo innecesario, porque se puede abordar fácilmente”, cube. Todo lo que se necesita es una mejor ventilación.

Hace unos años, Johanson y sus colegas fueron llamados a examinar un contenedor sospechoso en Suecia. Estaba cargado con arroz, pero dentro del contenedor también había una extraña bolsa azul llena de polvo blanco. Cuando Johanson analizó el aire, encontró fosfina, un fumigante, en la concentracion lo suficientemente alto como para ser deadly.

Para proteger a los trabajadores portuarios, Johanson y sus colegas diseñaron un dispositivo que se conecta a un ventilador de extracción y se conecta a los orificios de ventilación existentes, pero diminutos, en los costados de la mayoría de los contenedores. Los experimentos sugieren que una vez que se enciende el dispositivo, la concentración de gases nocivos cae en cuestión de minutos.

“Podemos reducir el 90 por ciento de los contaminantes más o menos volátiles en una hora”, cube Johanson. El artilugio es utilizado actualmente por la autoridad aduanera sueca, agrega.

Debería haber una mayor conciencia en las industrias de envío y logística sobre los peligros asociados con la exposición a gases nocivos en los contenedores de envío, cube Martin Cobbald, director gerente de Dealey Environmental, una empresa de servicios ambientales en el Reino Unido.

Con frecuencia se contrata a su empresa para abrir y ventilar contenedores, pero, agrega, «no lo hacemos tanto ni para la variedad de personas que deberíamos».

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