¿Por qué la búsqueda de vida en Marte está ocurriendo en el Ártico de Canadá?


solo los mas duros los organismos pueden prosperar en uno de los manantiales más fríos de la tierra. Es por eso que en los veranos de 2017 y 2019, Lyle Whyte tomó un helicóptero a Misplaced Hammer Spring en la despoblada región del Alto Ártico de Nunavut, Canadá. Nieve, hielo, toba salada, rocas y permafrost rodean el manantial sin pretensiones, que se encuentra entre montañas casi áridas y sin árboles en la isla de Axel Heiberg, a unos cientos de millas del Polo Norte. Había viajado a este lugar fuera de este mundo para estudiar los microbios que viven en su agua salada, helada y con poco oxígeno con la esperanza de aprender cómo podría haber sido la vida si alguna vez hubiera surgido en lugares similares: en Marte. .

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En un nuevo artículo en Revista de la Sociedad Internacional de Ecología Microbiana, Whyte y sus colegas escriben que los microorganismos que viven a unas pocas pulgadas en el sedimento del manantial pueden, de hecho, sobrevivir en el duro ambiente. La mayoría de las especies de la Tierra dependen directa o indirectamente de la energía photo voltaic. Pero estos microbios pueden sobrevivir con una fuente de energía química: comen y respiran compuestos como el metano y el sulfuro de hidrógeno inorgánico, lo que hace que el área huela a huevos podridos, incluso desde la distancia. (El piloto del equipo de investigación llama al sitio los «manantiales apestosos»). «Tienes estos bichos comedores de rocas, esencialmente, que comen moléculas simples, y lo hacen en condiciones inorgánicas muy parecidas a las de Marte, en este mundo congelado». ”, cube Whyte, astrobiólogo de la Universidad McGill en Montreal, Canadá.

los búsqueda de vida extraterrestre tiene a menudo enfocado sobre el planeta rojo. Los científicos creen que hace más de 3 mil millones de años, Marte period más cálido y húmedo de lo que es hoy y tenía una atmósfera más protectora. Si bien el planeta es casi completamente inhóspito para la vida ahora, los investigadores imaginan a los microbios marcianos del pasado sobreviviendo a duras penas, o incluso floreciendo, en el fondo gélido y fangoso de algún estanque. Los científicos han sido enviando rovers para rodar a lo largo de la superficie para buscar evidencia de tales microorganismos alienígenas extintos hace mucho tiempo, y el helicóptero no tripulado para explorar el camino por delante. Pero es caro y difícil de enviar la expedición de muestreo a Marte. Canadá está muchísimo más cerca, y no es un mal representante.

Misplaced Hammer Spring tiene una serie de atributos únicos que imitan partes del paisaje marciano, cube Whyte. Primero, está la temperatura bajo cero (alrededor de -5 grados Celsius), así como la salinidad extrema del agua: 25 por ciento de salinidad, aproximadamente 10 veces más salada que el agua de mar. (La sal mantiene el agua líquida, evitando que se congele). Se ha descubierto que Marte tiene depósitos de sal aquí y allá, algunos de los cuales podrían haber estado en salmueras hace eones, que quizás habrían sido los últimos lugares habitables del planeta. El agua en Misplaced Hammer está casi desprovista de oxígeno, a menos de 1 parte por millón, lo cual es poco común en la Tierra pero no en otros mundos. Cualquier criatura que aguante allí cuenta como un «extremófilo», porque sobrevive en condiciones sombrías en la periferia de donde la vida puede existir.

Misplaced Hammer Spring, en la isla Axel Heiberg en la región del Alto Ártico de Nunavut, Canadá.

Cortesía de Elisse Magnuson

En cada uno de sus viajes a la remota región canadiense, Whyte y sus colegas recogieron muestras del lodo salobre, cada una de unos pocos gramos. De vuelta en su laboratorio, usaron máquinas para aislar células microbianas y secuenciar sus genomas y ARN para descubrir qué usan los microbios como energía y cómo toleran las condiciones en la primavera. Eso podría ayudar a los esfuerzos de los astrónomos para descubrir dónde y cómo los microbios podrían sustentarse en Marte u otros mundos.