¿Por qué la viruela del mono está evolucionando tan rápido?




Los casos de viruela del mono continúan aumentando en todo el mundo, con más de 13,000 casos reportados hasta el momento. El virus, que rara vez es letal pero causa llagas dolorosas en la piel, normalmente vive en roedores y otros animales, pero ahora se está propagando rápidamente entre los humanos de todo el mundo.

Los brotes de viruela del mono han ocurrido varias veces desde la década de 1970. Un brote en Nigeria en 2017 infectó a unas 122 personas. Y una versión más mortal del virus de África Central puede haber infectado a casi 19.000 personas en esa región durante la última década.

Un artículo reciente publicado en Medicina pure muestra que el virus precise, un descendiente de la cepa que circula en Nigeria, ha sido acelerado en los últimos años por la evolución a lo largo de los años. mutando con mucha más frecuencia que lo esperado. No está claro si las mutaciones son solo una indicación de que el virus simplemente ha estado mutando de manera inofensiva en humanos o si se ha vuelto mejor para infectarlos. Pero los expertos dicen que a medida que aumenta la cantidad de infecciones, también aumenta la posibilidad de que el virus mejore su capacidad de infectar o transmitir entre humanos. “Una vez que obtienes un virus en una población, seguirá mutando para adaptarse más a esa especie”, cube Rachel Roper, viróloga de la Universidad de Carolina del Este. «No hay otra opción».

El virus de la viruela del simio está hecho de ADN, que tiende a mutar con menos frecuencia que el ARN en virus como el SARS-CoV-2, que causa la COVID. En promedio, los poxvirus, una familia que incluye ortopoxvirus como la viruela del mono y la viruela, tienden a mutar una vez al añoescribió en Twitter el biofísico Richard Neher de la Universidad de Basilea en Suiza.

Pero en el nuevo estudio, cuando el investigador de genómica microbiana João Paulo Gomes del Instituto Nacional de Salud de Portugal Dr. Ricardo Jorge (INSA) y sus colegas compararon 15 muestras de virus del brote precise con virus aislados de personas que viajaron a África Occidental en 2018 y 2019, y encontraron que el virus precise había mutado unas 50 veces en solo cuatro años.

El patrón de estas mutaciones proporcionó pistas sobre cómo y cuándo el virus saltó de un huésped animal a los humanos. Como todo el ADN, el genoma de la viruela del simio contiene cuatro «letras» (A, C, G y T) que codifican proteínas. El equipo de Gomes descubrió que las nuevas secuencias de viruela símica tendían a contener muchos más A y T que las secuencias más antiguas.

Este patrón sugirió que el virus estaba siendo editado por una proteína humana llamada APOBEC3, que tiende a cambiar Cs a Ts. APOBEC3 puede editar los genomas de muchos virus, incluido el SARS-CoV-2, y la gran cantidad de ediciones indicó que esta proteína humana había estado modificando el virus de la viruela del simio durante mucho tiempo. Eso se alinea con otra evidencia que sugiere que la enfermedad se había estado propagando entre humanos en África o Europa durante años antes de que se detectaran brotes en este último continente en mayo de 2022.

Debido a que todas las nuevas muestras de viruela del simio que se han secuenciado hasta ahora son genéticamente similares, el equipo de Gomes cree que el brote precise surgió de un solo origen. La cepa precise también es related a las cepas observadas en el brote de 2017 en Nigeria, pero los eventos de superpropagación pueden haber permitido que la nueva versión infecte a más personas que viajan por el país.

Hasta el momento, escribió Neher en Twitter, no hay indicios de que las mutaciones hayan ayudado al virus a adaptarse a los humanos. De hecho, la mayoría de las mutaciones aleatorias surgen de la nada, por lo que los nuevos cambios en el genoma de la viruela del simio pueden ser solo marcadores de infección humana en lugar de la causa. La mayoría de las mutaciones que identificó el equipo de Gomes eran pequeñas, aunque se había eliminado un gen.

Los ortopoxvirus parecen ser capaces de sobrevivir a una gran cantidad de mutaciones. Un estudio que analizó la viruela en los esqueletos de los vikingos del siglo VI encontró numerosos genes que están inactivados en las cepas modernas de viruela, lo que sugiere que las eliminaciones de genes son una parte regular de cómo los ortopoxvirus y las especies huésped se adaptan entre sí.

Esa observación no significa que las mutaciones que ayudan a que el virus de la viruela del simio infecte y se propague en humanos no aparecerán en el futuro, cube Geoffrey Smith, virólogo de la Universidad de Cambridge. Varios de los genes que identificó el equipo de Gomes ocurrieron en proteínas que interactúan con el sistema inmunológico humano, aunque no hay evidencia de que fortalecieran al virus.

Roper no está tan seguro. «Creo que mutó de alguna manera al principio de este salto para volverse más transmisible en humanos», cube ella. Roper sospecha que una de estas formas más aptas del virus terminó en un llamado evento de superpropagación. El VIH siguió un patrón related: pasó de los animales a las personas varias veces antes de generalizarse. «Este equipo [monkeypox] realmente consiguió un punto de apoyo”, cube ella.

Si las mutaciones que ayudaron a que apareciera el virus, cube Smith, los científicos podrían detectarlas. Él y muchos otros han pasado décadas estudiando el genoma de la viruela, cuya región central es 96 por ciento idéntica a la de la viruela del mono. Saben qué proteínas permiten que el virus escape del sistema inmunitario, por ejemplo, o que se propague más fácilmente. “Sabemos qué buscar y aún no lo hemos visto”, cube Smith.

Aún así, Roper cree que probablemente pasarán años antes de que los científicos puedan identificar cuáles de las mutaciones que ocurrieron son importantes y por qué. “Estos experimentos son realmente difíciles de hacer”, cube ella. Con el SARS-CoV-2, por ejemplo, ciertas combinaciones de mutaciones parecen afectar la capacidad de propagación del virus, mientras que otras combinaciones no.

En la viruela del simio, una proteína de interés potencial es la F13, que ayuda a envolver el virus en su caparazón protector. F13 es el objetivo de un medicamento llamado tecovirimat (TPOXX), que está aprobado para tratar la viruela. Estados Unidos ha almacenado tecovirimat en caso de un brote de viruela, y ahora se está probando en ensayos clínicos como tratamiento para la viruela del mono. Si F13 comienza a mutar, podría indicar que el virus está desarrollando activamente resistencia al fármaco.

A pesar del rápido aumento en el número de casos de viruela del simio, Smith cube que es poco possible que se convierta en una pandemia tan devastadora como la COVID. El virus que circula actualmente parece ser menos mortal y menos fácil de propagar que el SARS-CoV-2, y los medicamentos y vacunas existentes son efectivos contra él.

“Lo que no queremos esto [outbreak] hacer es continuar durante mucho tiempo”, cube Smith. Cuanto más dure la epidemia, cube, mayor será la probabilidad de que el virus comience a mutar de manera que lo ayude a infectar y propagarse entre los humanos.