¿Por qué no tenemos una variante COVID-19 llamada Pi?

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yon mayo de 2021, la Organización Mundial de la Salud (OMS) anunció que a las variantes clave del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, se les asignarían nombres del alfabeto griego, además de sus designaciones científicas, para brindarles a las personas de todo el mundo una forma easy y no estigmatizante de hablar sobre a ellos. (Antes, y de manera problemática, a menudo se hacía referencia a las variantes dependiendo de dónde se detectaron por primera vez). Ese sistema llevó a nombres familiares como Alpha, Delta y Omicron.

Pero después de que Omicron se detectó por primera vez a fines de 2021, las variantes comenzaron a sonar mucho más técnicas, con nombres como BA.2, BA.2.12.1, BA.4, BA.5y, más recientemente, BA.2.75. ¿Por qué todos estos nombres complejos cuando todavía no existe una variante conocida como Pi?

Desde el principio, ha habido muchas más variantes del SARS-CoV-2 que los nombres griegos; la OMS asigna nombres alfabéticos solo a las variantes de interés que son significativamente diferentes de las anteriores. “En el momento en que Omicron estaba surgiendo, había cientos de sublinajes de Delta que estábamos rastreando”, explica Maria Van Kerkhove, líder técnica de la OMS para COVID-19. Comparado con esos, Omicron representó un cambio drástico en la evolución del virus, con un número «sustancial» de mutaciones, cube Van Kerkhove. Como sabemos ahora, esas mutaciones hicieron que Omicron fuera más contagioso pero un poco menos grave que Delta.

Si bien existen diferencias entre BA.2, BA.4, BA.5 y el resto de las subvariantes de Omicron, todas son bastante similares entre sí y con la cepa Omicron unique. Es por eso que se los considera descendientes de Omicron en lugar de sus propias variantes distintas con diferentes nombres griegos para que coincidan, cube Van Kerkhove.

Pero algunos expertos piensan que el sistema necesita una actualización. Trevor Bedford, profesor de la división de vacunas y enfermedades infecciosas del Fred Hutchinson Most cancers Middle en Seattle, cube que sería mejor dar nombres propios a las subvariantes significativas, al menos desde la perspectiva de las comunicaciones públicas. Cuando dices «‘Omicron subvariante BA.2.12.1’, la gente se desconecta», cube Bedford.

El salto evolutivo de Delta a Omicron fue grande, y es posible que el virus no vuelva a cambiar tan drásticamente durante años, si es que lo hace alguna vez, cube Bedford. Entonces, en su opinión, debería haber una barra inferior para asignar nuevos nombres alfabéticos. BA.2 period aproximadamente un 30% más transmisible que la cepa Omicron unique, señala, lo cual fue un cambio significativo. BA.5, nuestro tormento precise en los EE. UU., parece ser el más contagioso hasta el momento.

«Si tiene una variante que está impulsando una epidemia appreciable en varios lugares del mundo», cube Bedford, «es fácil darles una etiqueta y ayudaría a que todos comprendan lo que está sucediendo».

Van Kerkhove enfatiza que la OMS todavía considera y trata a Omicron en relación con las variantes de preocupación, incluso si no se les han asignado nuevos nombres.

Ella agrega que los científicos de todo el mundo continúan monitoreando la evolución del virus, pero eso se vuelve cada vez más porque los esfuerzos de prueba y vigilancia se han quedado en el camino a medida que muchos países relajan las precauciones pandémicas y las pruebas en el hogar se vuelven más populares. Pero eso no significa que el virus haya dejado de mutar. Solo la semana pasada se informaron 5,7 millones de casos en todo el mundo, señala Van Kerkhove. La transmisión generalizada significa no solo que muchas personas se enfermarán y potencialmente morirán, sino también que el virus tendrá posibilidades de seguir mutando, tal vez en aún más gradaciones de Omicron, o tal vez en una variante lo suficientemente diferente como para ganar la etiqueta de Pi.

“El virus está bajo presión para cambiar”, cube Van Kerkhove. “Deberíamos estar preparados para cambios sutiles… pero [also] hay que estar preparado para un virus completamente diferente”.

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escribir a Jamie Ducharme en jamie.ducharme@time.com.

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