Turquía probablemente no ha encontrado los metales de tierras raras que cube haber encontrado



El comunicado de prensa oficial sobre el “descubrimiento” de Turquía es escaso en detalles. Pero Goodenough sugiere que es possible que sea el conocido depósito de Kizilçaören, ubicado cerca de la ciudad de Eskişehir en el noroeste de Turquía. Ella y sus colegas visitaron este depósito hace cinco años y discutieron su potencial para la extracción de tierras raras. en trabajos académicos. El mineral bastnäsita, que contiene elementos de tierras raras, ha sido identificado en Kizilçaören en el pasado. “Este depósito sobre el que hemos escrito es related a algunos de los grandes depósitos de producción en China”, cube Goodenough. «Tiene el potencial de producir tierras raras».

Y, sin embargo, aún podría haber factores limitantes, cube David Merriman, director de investigación de metales y minería en Wooden MacKenzie, una empresa de investigación de mercado. La proporción de elementos específicos de tierras raras en el depósito es importante, explica. Si resulta ser principalmente lantano y cerio, por ejemplo, podría ser mucho menos valioso porque ya hay un buen suministro de esos elementos en specific.

Si Turquía, o cualquier otro país, logra aumentar la extracción de minerales cargados de tierras raras, aún queda la cuestión de dónde se procesarán. China también lidera el mundo en este frente, cube Jon Hykawy, presidente y director de Stormcrow Capital, una firma de consultoría e investigación que se enfoca en metales raros.

Existen múltiples métodos posibles para separar minerales de tierras raras, pero la extracción por solventes es el enfoque de acceso en China, explica. Primero, los minerales se disuelven en ácido y los contaminantes se eliminan para crear una mezcla concentrada de metales de tierras raras. Luego, este concentrado se disuelve nuevamente en un ácido y se combina con un fluido orgánico. Los dos líquidos se agitan pero se separan nuevamente cuando se asientan y, al hacerlo, las tierras raras se mueven con el fluido orgánico en un orden determinado por la masa de cada elemento. Eso permite recolectarlos, aunque este paso de combinar y separar el ácido y el fluido orgánico podría necesitar repetirse cientos de veces.

“Lleva mucho tiempo, no es barato y requiere una comprensión significativa del proceso en sí”, cube Hykawy. La operación puede tardar semanas en completarse.

Los óxidos de tierras raras recuperados de este laborioso esfuerzo a veces se procesan en metales y finalmente se vierten de la manera correcta para crear, por ejemplo, imanes con las estructuras químicas y cristalinas deseadas.

China se destaca por hacer todo esto a bajo costo, cube Hykawy. El problema para los países que buscan ingresar al procesamiento de tierras raras es que las empresas quieren un precio bajo y estable para estos materiales, y a los recién llegados les resulta muy difícil competir con China en este punto. De hecho, existen otras fuentes potenciales de elementos de tierras raras además de China y Turquía, en Europa y África, así como nuevas operaciones de tierras raras que se están llevando a cabo actualmente. en Canadá y los Estados Unidos—pero se necesitaría el surgimiento de otra fuerza en el procesamiento, en lugar de la extracción, para desafiar el dominio de China en el sector.

Demanda mundial de materiales de tierras raras se espera que se mantenga fuerte en los próximos años, razón por la cual tantos observadores están ansiosos por desafiar el dominio de China en el mercado. Es posible que el anuncio de Turquía aún no esté respaldado con hechos concretos, pero su depósito sigue siendo digno de atención, cube Julie Klinger, geógrafa de la Universidad de Delaware. “La forma en que interpreto este evento es que algunos miembros del gobierno de Turquía han decidido priorizar esto”, explica. “Me parece que también es una apuesta para atraer inversiones”.

Cualquier nueva operación minera en el área, que está cerca de amplias extensiones de tierras agrícolas, debe considerar el impacto ambiental potencial de la extracción de minerales, agrega. La escorrentía química de las minas puede contaminar los suministros de agua cercanos, por ejemplo.

Las preocupaciones sobre tales efectos a menudo provocan una seria oposición native a las nuevas minas. En Suecia, una mina de hierro y tierras raras en el norte del país recientemente recibió la aprobación del gobiernoa pesar de años de protestas de ambientalistas y pueblos indígenas.

Si bien es difícil acertar en la minería y existen costos iniciales cuando se trata de limitar su impacto en la naturaleza, la presión para establecer Se mantienen suministros fiables de tierras raras fuera de China. Es posible que Turquía no pueda hacer esto por sí solo, pero el país aún podría desempeñar un papel en el reequilibrio de la cadena de suministro mundial de tierras raras.

Como cube Goodenough: «La gente asume que los elementos de tierras raras son raros y que China los tiene todos, y eso no es cierto en absoluto».