Un satélite digital en 3D que sobrevuela lo que alguna vez fue el gran lago salado de Utah revela una contracción impactante




El Gran Lago Salado no es tan grande como lo period antes.

El 3 de julio de 2022, el Servicio Geológico de EE. UU. reportado que había alcanzado su nivel más bajo en 175 años de mantenimiento de registros. Es possible que los niveles del lago continúen bajando hasta el otoño o principios del invierno, cuando el agua que fluya hacia el lago debería ser al menos igual a la que se pierde por evaporación.

“Este no es el tipo de récord que nos gusta romper”, cube Joel Ferry, Director Ejecutivo del Departamento de Recursos Naturales de Utah, en un discurso público. declaración. “Se necesita una acción urgente para ayudar a proteger y preservar este recurso crítico. Está claro que el lago está en problemas».

Para ayudar a transmitir los problemas en los que se encuentra el lago, junto con los millones de personas que viven cerca de él, he reunido una serie de imágenes, algunas que tomé a lo largo de la orilla del lago el 9 de julio y otras adquiridas. por satélite. Esta imagen incluye un sobrevuelo digital en 3D del lago que creé utilizando datos satelitales adquiridos el mismo día. Por favor, sigue leyendo para ese video.

hambriento de agua dulce

La profundidad del lago de agua salada, el más grande del hemisferio occidental, sube y baja naturalmente con las estaciones y las condiciones climáticas cambiantes. Y ese flujo y reflujo una vez estuvo en relativo equilibrio. Grandes cantidades de agua se evaporarían con el clima cálido del verano, lo que haría que el nivel del lago bajara. Luego, en la primavera, la escorrentía de la capa de nieve derretida en Wasatch Vary hacia el este reabasteció el lago con copiosos flujos de agua dulce.

Los agricultores, la industria y las ciudades de rápido crecimiento del Frente Wasatch, incluida Salt Lake Metropolis, han divertido más y más agua de los ríos que bajan de las montañas, el equilibrio se ha alterado. LA estudiar publicado en 2017 mostró que el uso consuntivo del agua había bajado el lago en 11 pies y reducido su volumen en un 48 por ciento.

En los últimos años, la capa de nieve relativamente delgada más el aumento de la evaporación debido a las temperaturas más cálidas han cobrado un precio cada vez mayor. A largo plazo, el cuadrante suroeste de los Estados Unidos, que incluye a Utah, se ha visto afectado por una profunda megasequía, la peor en al menos 1200 años. La investigación ha demostrado que el 42 por ciento de esta megasequía se debe al cambio climático causado por el hombre.

Las imágenes satelitales de antes y después revelan la impactante contracción de la Gran Sal. La imagen anterior fue adquirida por el satélite Terra de la NASA el 11 de julio de 2000. La imagen posterior fue capturada por el satélite Aqua el 11 de julio de este año. (Crédito: Imágenes de NASA Worldview. Animación de Tom Yulsman)

Como resultado, el Gran Lago Salado ha perdido gran parte de su grandeza y se ha reducido en dos tercios. La animación de las imágenes satelitales de arriba lleva ese hecho aleccionador a casa.

Lo mismo ocurre con esta fotografía, tomada el 9 de julio desde la orilla sur del lago en el Parque Estatal Nice Salt Lake:

Mirando hacia el este desde el Parque Estatal Nice Salt Lake el 9 de julio de 2022, una gran extensión del antiguo lecho del lago se extiende en la distancia. (Crédito: ©Tom Yulsman)

No hace mucho tiempo, la vasta extensión de sedimento de shade claro que se extiende hacia el oeste desde donde la gente camina estaba bajo el agua.

En la distancia, aproximadamente a una milla y media de distancia a través del lecho del lago expuesto, puede ver un punto de referencia conocido como Nice Salt Air. Está en el medio del borde derecho del marco. Actualmente un lugar de entretenimiento, una vez estuvo allí un complejo junto al lago:

El complejo Nice Salt Air, alrededor de 1900. Esta estructura se incendió en 1925. El edificio precise en el sitio, construido en 1981, e inundado por el lago unos años más tarde, estuvo una vez al borde del agua. (Crédito: foto de dominio público a través de Wikipedia)

Y aquí está la vista desde el sitio de Nice Salt Air hoy:

La vista hacia el lago desde la parte trasera del lugar de entretenimiento Nice Salt Air. La gente se bañaba una vez aquí. Ahora, el agua está a más de media milla de distancia. (Crédito: ©Tom Yulsman)

Como puede ver, ahora es una caminata muy larga desde Nice Salt Air hasta la orilla del lago.

Sobrevuelo de satélite digital

La gran extensión del lecho del lago anteriormente sumergido en el extremo sur del Gran Lago Salado es solo una pequeña parte de lo que ha quedado expuesto en los últimos años. Para ver todo su alcance, en un formato dinámico, consulte el paso elevado digital que creé (con narración) utilizando los datos del satélite Sentinel 2:

Como menciono en la voz en off del video, la investigación muestra que los sedimentos del lecho del lago albergan contaminantes dañinos, muchos de los cuales se originaron en las actividades mineras en la región. Entre los más preocupantes está el arsénico, pero hay un verdadero brebaje de brujas de muchos otros, incluyendo cobre, azufre, plata, fósforo, cloro, molibdeno, zirconio, plomo, bario, magnesio, uranio, calcio, cobalto, selenio, zinc, antimonio y litio.

La preocupación es que los vientos puedan recoger arsénico y otros materiales tóxicos del lecho seco del lago y llevarlos sobre Salt Lake Metropolis y otras áreas pobladas del Frente Wasatch.

¿Qué tan grande es el riesgo?

La mayor parte del lecho del lago expuesto que contiene los contaminantes está protegido por una capa superficial con costra. más encuesta sistemática Realizado entre 2016 y 2018 de las 757 millas cuadradas del lecho del lago expuesto en ese momento arrojó resultados preocupantes: todas las áreas principales del lecho del lago expuesto contenían «puntos calientes» donde los vientos podrían levantar fácilmente polvo contaminado con arsénico y otros materiales tóxicos.

“Esto es un desastre”, cube Kevin Perry de la Universidad de Utah, investigador principal de la encuesta, citado en un historia reciente del New York Instances. “Y las consecuencias para el ecosistema son absolutamente, increíblemente malas”.

Volveré a esos impactos en el ecosistema en un minuto, pero primero, ¿qué tan problemáticos son estos puntos calientes?

Perry y sus colegas descubrieron que casi una décima parte del lecho del lago expuesto estaba formado por puntos calientes que producen columnas de polvo en condiciones de viento. Los investigadores también encontraron que los eventos de vientos fuertes capaces de producir columnas de polvo sustanciales ocurrieron aproximadamente 44 días de cada año. De hecho, ya se sabe que las columnas de polvo del Gran Lago Salado afectan la calidad del aire en Salt Lake Metropolis, lo que representa un riesgo significativo para la salud pública.

Si el lago continúa cayendo, lo cual es casi inevitable a menos que se controle el consumo de agua, la cantidad de puntos calientes de polvo en una amplia área de la parte sur del lago aumentaría.

E incluso sin más descensos en el nivel del lago, los puntos calientes aumentarían la cantidad de personas que se aventuraban a salir al lecho del lago ya expuesto, alterando aún más las costras superficiales. En última instancia, los investigadores descubrieron que estas perturbaciones, además de las reducciones en la cubierta vegetal que protege las costras, podrían hacer que más de la quinta parte del lecho del lago sea weak a la producción de columnas de polvo.

Operaciones Mineras en la Orilla del Lago

Desde la década de 1860, se han extraído cobre y otros minerales valiosos de la Distrito minero de Bingham en las montañas Oquirrh, justo al sur del lago. El distrito incluye la mina de cobre a cielo abierto gigante Bingham Canyon de Kennecott. Es una de las minas más grandes y de mayor producción del mundo.

Una vista simulada en 3D de la mina Bingham Canyon de Kennecott, creada con datos de imágenes adquiridos por el satélite Sentinel 2 el 16 de julio de 2022. Se considera la mina a cielo abierto más grande del mundo. (Crédito: datos de Copernicus Sentinel modificados por Tom Yulsman)

Durante muchas décadas, los desechos mineros que contienen arsénico y otros materiales tóxicos han causado contaminación de suelos, aguas superficiales y aguas subterráneaslo que llevó a varios esfuerzos de limpieza del Superfondo de la EPA de EE. UU. Además, algunos contaminantes parecen tener encontraron su camino en los sedimentos del lecho del lago en el extremo sur del Gran Lago Salado.

Una posible fuente es el polvo que sopla sobre el lago desde el embalse de desechos mineros masivos de Kennecott, o «relaves», a lo largo de la costa sur. El desecho es lo que queda después de que se extrae el mineral de cobre.

En su informe, Kevin Perry y su nota de que, a pesar de los esfuerzos de Kennecott en la supresión del polvo, los fuertes vientos comúnmente levantan grandes penachos de la pila de relaves de los colegas.

Una vista simulada en 3D del gigantesco complejo de pilas de desechos mineros de Kennecott, con Salt Lake Metropolis más allá hacia el este. La vista se creó utilizando datos de imágenes adquiridos por el satélite Sentinel 2 el 16 de julio de 2022. Todo el complejo tiene más de la mitad del tamaño de la isla de Manhattan. Los residuos de shade grisáceo y un embalse azul del vertedero activo son claramente visibles. (Crédito: datos de Copernicus Sentinel modificados por Tom Yulsman)

«Hay evidencia de que parte de este polvo fugitivo se deposita en el lecho del lago adyacente», escriben. De hecho, el equipo descubrió que cuatro elementos (cobre, plata, molibdeno y azufre: alcanzaron su punto máximo en las muestras tomadas en el área inmediatamente al norte del embalse de relaves de Kennecott.

Cuando visité el área el 9 de julio, period un día particularmente ventoso. Y efectivamente, observé que se levantaban grandes penachos de polvo de los relaves de la mina. Esto estaba sucediendo a pesar de los esfuerzos de los aspersores gigantes. para mantener el polvo abajo.

Bajo fuertes vientos el 9 de julio de 2022, el polvo se arremolina desde los terraplenes de un embalse gigante de desechos mineros en la costa sur del Gran Lago Salado. Los desechos, o relaves, provienen de una operación minera de cobre cercana de Kennecott. La pila en la distancia es parte de la instalación de fundición de mineral. Es casi tan alto como el Empire State Constructing. (Crédito: ©Tom Yulsman)

Puede ver una pequeña porción del embalse de relaves de 250 pies de altura en la foto de arriba. El polvo proviene de terraplenes gigantes construidos con desechos mineros gruesos. Los desechos más finos se mantienen en un embalse acuoso fuera de la vista en esta foto. Usando imágenes satelitales, estimo que todo el complejo de embalses de relaves aquí ahora tiene más de la mitad del tamaño de la isla de Manhattan.

¿La calamidad ecológica que se avecina?

La perspectiva de polvo tóxico sobre Salt Lake Metropolis y otras comunidades es bastante mala. Los científicos y los conservacionistas también están preocupados por otro problema inminente.

A medida que el lago se encoge y se vuelve más salado por la falta de afluencia de agua dulce, 10 millones de aves migratorias que se detienen allí para alimentarse están amenazadas. Eso se debe a que los cambios están alterando humedales vitales y otros hábitats, y también estresando las fuentes de alimento de las que dependen las aves.

Entre esas fuentes de alimento se encuentra esta pequeña criatura:

Los camarones en salmuera son parte de la base de la pink alimentaria del Gran Lago Salado. (Crédito: ©Tom Yulsman)

Es un camarón de salmuera, un crustáceo de media pulgada de largo que las aves migratorias consumen con avidez. El problema es que cuando la salinidad del lago cruza un umbral crítico, que el NY Instances ha informado podría ocurrir ya en agosto, las algas de las que se alimentan los camarones en salmuera lucharán por sobrevivir. Si la población de algas se desploma, también lo haría el camarón de salmuera. Y eso sería una verdadera calamidad ecológica.

Entre las muchas aves migratorias que dependen de los camarones en salmuera se encuentran los falaropos de Wilson. Más de medio millón de estas aves se han contado en el lago en un solo dia. ¡Eso es más de la mitad de la población complete del mundo! Mientras están allí, se atiborran de camarones de salmuera, así como de nubes de moscas de salmuera. Esto les permite casi duplicar su peso corporal antes de emprender un viaje migratorio de 5.400 millas.

Una gaviota de California vuela en picado sobre el agua en el Parque Estatal Nice Salt Lake el 9 de julio de 2022, posiblemente en busca de moscas de salmuera para alimentarse. Lo crea o no, ¡la gaviota de California es el ave del estado de Utah! (Crédito: ©Tom Yulsman)

Hasta 1,7 millones de Eared Grebes, casi la mitad de toda la población de América del Norte, pasan tiempo en el Gran Lago Salado para que les crezcan nuevas plumas. Obtienen las calorías que necesitan para este proceso de muda al comer grandes cantidades de camarones en salmuera.

Mientras están mudando, no pueden volar, lo que los hace vulnerables a los depredadores. Afortunadamente, los hábitats a lo largo del Gran Lago Salado brindan una especie de refugio de zorros rojos, coyotes, gatos monteses y otros mamíferos que podrían representar una amenaza. Pero eso podría cambiar a medida que el lago continúa reduciéndose y, como resultado, los hábitats terrestres cambian.

La solución es sencilla en concepto, pero muy difícil de realizar en la práctica: use menos agua para que fluya más al lago.

El uso de agua per cápita en Utah es el segundo más alto en los Estados Unidos y es más de dos veces y media mayor que en otras partes semiáridas del mundo. Claramente, hay mucho espacio para la conservación. Pero los esfuerzos para aprobar leyes y promulgar reformas de políticas que reducirían significativamente el uso del agua han tenido resultados mixtos. Al menos hasta ahora.